La empresa Mattel Creations fue fundada en 1945 por Harold Matson y Elliot Handler, quienes usaron un acrónimo de sus nombres para bautizar el negocio. Meses después de ser creada, Harold vendió su parte por problemas de salud a Ruth Handler, la esposa del fundador.​ En un principio Mattel estuvo orientada a la enmarcación y fabricación de muebles de juguete. No fue hasta 1947, gracias al éxito del ukelele Uke-A-Doodle, cuando orientaron toda la actividad al sector juguetero. Mattel fue una de las primeras empresas en hacer pruebas previas para conocer las reacciones de los niños, con éxitos moderados como las pistolas Burp Gun y Fanner 50. Además, en 1955 llegó a un acuerdo con el programa de televisión Mickey Mouse Club para anunciar sus productos fuera de la temporada navideña.

En 1959, Mattel revolucionó el mercado con el lanzamiento de la muñeca Barbie. Hasta ese año, todas las muñecas orientadas al público femenino tenían formas infantiles, por lo que Ruth Handler propuso crear una de aspecto adulto para jugar con ella y vestirla.​ Para ello se había inspirado en un modelo alemán para adultos, Bild Lilli,​ a la que quitaron cualquier connotación sexual gracias al rediseño de su empleado de confianza Jack Ryan.​ A pesar de que los directivos de Mattel eran muy reacios a Barbie, Ruth logró convencerles presentándola como un referente adulto en el que las niñas pudieran fijarse. Tal fue su buena acogida que en 1961 se lanzó la contraparte masculina Ken. Hoy en día Barbie es la muñeca más vendida de la historia, es un icono del juguete infantil y se ha comercializado en más de 150 países.